Quanto impatto possono avere i veicoli elettrici nello sforzo globale per combattere il cambiamento climatico? Lo ha chiesto il sito istituzionale dell’Università di Yale al professor Kenneth Gillingham docente di Economia dell’ambiente e dell’Energia, alla Scuola di ecologia dell’importante ateneo di New Haven, nel Connecticut. “Possono essere cruciali – risonde Gillingham – Anche se varia da paese a paese, i trasporti rappresentano di solito un terzo o più delle emissioni totali di anidride carbonica. E per molto tempo si è pensato che i trasporti sarebbero stati uno dei due settori più difficili da decarbonizzare, insieme all’industria. I veicoli elettrici stanno cambiando l’equazione; la porta è improvvisamente aperta alla decarbonizzazione del trasporto leggero. Questo è un enorme cambiamento nel modo in cui pensiamo ai percorsi futuri.
Al di là delle emissioni, cosa sta influenzando l’adozione dei veicoli elettrici? Cosa c’è di eccitante su di loro? Quali ostacoli rimangono?
I costi operativi e di manutenzione sono molto più bassi per i veicoli elettrici. Sono molto silenziosi e, poiché hanno una straordinaria coppia a bassa velocità, sono molto divertenti da guidare. Tutto questo è eccitante. Una delle maggiori sfide è l’ansia da autonomia. Le persone si sentono a disagio a comprare un veicolo elettrico perché sono preoccupate di trovare le stazioni di ricarica e il tempo necessario per ricaricare. In pratica, questa non è una preoccupazione per le persone nei loro spostamenti quotidiani; non è una preoccupazione andando a fare commissioni e a prendere i bambini a scuola. Tuttavia, l’ansia da autonomia è una preoccupazione reale per i viaggi più lunghi, e le persone prendono decisioni di acquisto basate sull’avere la possibilità di fare viaggi più lunghi. Questo viene lentamente superato, sia da una costruzione di stazioni di ricarica che da batterie a più lunga autonomia che arrivano sul mercato. Se hai una batteria da 400 miglia, che alcune delle offerte sul mercato oggi hanno, diventa molto più facile non preoccuparsi. È insolito guidare più di 400 miglia in un giorno anche in un lungo viaggio.
A che punto sono le infrastrutture di ricarica?
Le tipiche stazioni di ricarica impiegano circa 10 ore per caricare completamente i veicoli elettrici a lungo raggio. Fondamentalmente, le auto devono essere collegate durante la notte. Ma ci sono anche stazioni di ricarica rapida in corrente continua, che assorbono una tensione più alta e riempiono la batteria molto più rapidamente. In mezz’ora, alcuni veicoli elettrici a lungo raggio si ricaricano al 75% o più. Non è veloce come fare il pieno di benzina, ma è abbastanza veloce. Ti permette di prendere una tazza di caffè e rilassarti un po’. Non ci sono ancora molti caricatori veloci a corrente continua nel paese perché sono molto più costosi da installare, e richiedono infrastrutture dedicate. Una banca di caricabatterie, diciamo sulla I-95, attingerà dalla rete elettrica in modo sostanziale. Da una prospettiva economica, ciò che è interessante è che questo è un mercato a due lati con effetti di rete. Se ci sono più veicoli elettrici, saranno messe più stazioni di ricarica. Se ci sono più stazioni di ricarica, è più probabile che la gente compri veicoli elettrici. Tesla ha appena costruito un’infrastruttura di ricarica per le proprie auto. Ma se vogliamo davvero passare dal 4% delle vendite di veicoli elettrici negli Stati Uniti al 60%, avremo bisogno di molte più stazioni di ricarica. Questa è una vera sfida ed è una sfida che i governi federali e statali possono giocare un ruolo nel facilitare, sia fornendo finanziamenti per l’infrastruttura della stazione di ricarica che aiutando con il permesso e accelerando la burocrazia normativa.
Lei ha parlato di veicoli elettrici che raggiungono il 60% delle vendite negli Stati Uniti. Da dove viene questo numero?
Molte previsioni dell’industria proiettano che entro il 2035-2040, saremo al 60% date le attuali normative e traiettorie tecnologiche. L’amministrazione Biden ha un obiettivo del 50% entro il 2030. E lo stato della California ha l’obiettivo di eliminare completamente i nuovi veicoli con motore a combustione interna entro il 2035, che è piuttosto ambizioso, ma altri luoghi hanno obiettivi simili.
I consumatori non sanno necessariamente se l’elettricità che arriva nelle loro case proviene da fonti rinnovabili o da combustibili fossili. Questo influisce sul valore dei veicoli elettrici?
In termini di intensità di carbonio, l’elettricità proviene generalmente da fonti più pulite rispetto alla combustione della benzina. E questo è destinato a migliorare. Le fonti rinnovabili sono le più grandi fonti di nuova generazione che stanno arrivando per sostituire le fonti che stanno andando in pensione. Tutti concordano sul fatto che l’elettricità è il settore più facile da decarbonizzare. Abbiamo sostituti ragionevoli e a basso costo ai combustibili fossili. Ci saranno delle sfide nel raggiungere alte quote di mercato delle rinnovabili, ma possiamo farlo. Ci vorrà solo del tempo.
E l’impatto ambientale delle batterie EV?
Sono stato co-autore di un articolo su Nature Communication con Paul Wolfram, che allora era uno studente di dottorato della Yale School of the Environment e ora è un postdoc al Joint Global Change Research Institute. Guardando l’intera catena di approvvigionamento e tutte le emissioni indirette, abbiamo confrontato il costo ambientale totale dei veicoli elettrici e a combustibile fossile. È vero che ci sono impatti ambientali dall’estrazione dei metalli per le batterie EV e ci sono emissioni incorporate nella creazione delle batterie. Questi sono fattori importanti che devono essere considerati. Ma quando teniamo conto di tutto nella catena di approvvigionamento dei veicoli elettrici e la confrontiamo con la catena di approvvigionamento della benzina, così come tutte le cose che vanno a fare un motore a combustione interna convenzionale e la combustione della benzina, si scopre che i veicoli elettrici sono significativamente migliori da un punto di vista ambientale. Questo non è stato pienamente compreso fino a quando la nostra analisi ha incorporato tutti i componenti.
Un’altra componente comportamentale che avete studiato è il costo totale di proprietà. Potrebbe spiegarlo?
Le persone tendono a sottovalutare sostanzialmente i costi di gestione di un’auto. Sanno calcolare quanto spendono per il carburante, ma poi sottostimano i costi di gestione complessivi di circa il 50% quando si includono tutti gli altri costi. Molti di questi costi diminuirebbero con i veicoli elettrici, in particolare i costi di manutenzione. C’è una distorsione comportamentale o una lacuna informativa; le persone sistematicamente sottovalutano i loro costi di gestione de i veicoli a benzina rispetto ai veicoli elettrici. Il costo totale di proprietà dovrebbe essere etichettato sui nuovi veicoli. Questo aumenterebbe molto probabilmente le vendite di veicoli elettrici. La gran parte della popolazione che compra nuove auto non si preoccupano del cambiamento climatico o delle emissioni. Ma si preoccupa della quantità di denaro che sta spendendo, compresi i costi operativi totali. Non dover portare l’auto in officina così spesso – questo è un aspetto molto attraente di molti veicoli elettrici che non è sempre preso in considerazione. Se abbiamo intenzione di decarbonizzare il trasporto leggero, avremo bisogno che alla fine tutti passino all’auto elettrica. Ha solo senso fare appello alle varie ragioni per cui potrebbero volerlo fare.