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Gli scienziati di Yale hanno scoperto che una proteina nota per ricorrere nell’organismo in alcune tipologie di cancro – si chiama augmentor-alfaregola il peso corporeo nei topi. Un’osservazione che potrebbe portare a nuovi trattamenti per i disturbi metabolici e in definitiva la cura dell’obesità. I risultati sono stati pubblicati di recente nei Proceedings of the National Academy of Sciences.

Dove si trova la proteina augementor-alfa

Per capire meglio questa proteina e il ruolo che svolge nel corpo, i ricercatori di Yale hanno voluto prima individuare dove si trova comunemente. Guardando nei topi, hanno scoperto che l’augmentor-alfa era più fortemente espresso nella regione dell’ipotalamo del cervello.

In particolare, hanno scoperto che era espresso all’interno delle cellule chiamate neuroni Agouti-related peptide (AgRP), che sono noti per promuovere la fame.

«I neuroni AgRP sono così importanti per sentire la fame che senza di loro non mangeresti. Moriresti», ha detto Tamas Horvath, professore di medicina comparata Jean e David W. Wallace e autore dello studio. «Così quando è diventato chiaro che augmentor-alfa era espresso in modo dominante in questi neuroni, la cosa ci ha immediatamente suggerito che augmentor-alfa era coinvolto nel metabolismo».

Senza la proteina, topi più magri 

Il team ha trovato ulteriori prove di un legame tra augmentor-alfa e il metabolismo quando hanno osservato che il digiuno ha aumentato l’espressione di augmentor-alfa in questi neuroni. «Il digiuno sembrava essere un segnale per fare più di questa proteina» ha detto Joseph Schlessinger, il William H. Prusoff Professor di farmacologia, co-direttore del Yale Cancer Biology Institute, e autore senior dello studio.

I ricercatori hanno poi studiato i topi a cui mancava del tutto la proteina. Rispetto ai topi tipici, quelli senza augmentor-alfa erano più sottili, se hanno seguito una dieta normale o ad alto contenuto di grassi. Erano anche più fisicamente attivi rispetto ai topi tipici, ma non hanno mangiato significativamente più cibo, che probabilmente ha contribuito alla loro magrezza.

Di fronte a una mancanza di cibo, i topi in genere conservano energia e riducono la loro attività fisica, dicono i ricercatori. Ma durante il digiuno, i topi senza augmentor-alfa erano ancora molto attivi, il che suggerisce che la proteina è un segnale importante per la conservazione dell’energia.

Migliorare l’effetto di aumentor-alfa per gestire la fame e il peso 

«Da quello che abbiamo osservato in questo studio, pensiamo che uno dei ruoli di augmentor-alfa nel corpo è quello di rallentare il metabolismo quando c’è una mancanza di cibo», ha detto Schlessinger. «È come se dicesse: ‘Non hai cibo, non spendere così tanta energia’».

Questo legame con il metabolismo suggerisce che inibire o migliorare l’effetto di augmentor-alfa potrebbe essere utile per una serie di malattie, hanno detto i ricercatori. I farmaci che inibiscono augmentor-alpha – come fanno alcuni farmaci antitumorali che hanno come bersaglio ALK – potrebbero essere riproposti per i disturbi metabolici in cui l’eccesso di peso può esacerbare la malattia. E il miglioramento dell’effetto di augmentor-alfa potrebbe offrire un’opzione di trattamento per le persone che sperimentano la perdita di peso dannoso, come quelli con anoressia, cachessia, o persistente perdita di appetito a causa di effetti collaterali di farmaci o lesioni.