Mentre infuria la guerra di Gaza, Israele ha messo a punto un piano per prendre di mira i campus universitari statunitensi, spingendo per ridefinire l’antisemitismo nella legge americana. Lo scorso novembre, a poche settimane dall’inizio della guerra a Gaza, Amichai Chikli, ministro del governo israeliano, è stato chiamato alla Knesset, il parlamento israeliano, per informare l’assemblea su cosa si poteva fare in merito alle crescenti proteste contro la guerra dei giovani negli Stati Uniti, soprattutto nelle università d’élite, scrive The Guardian.

Da allora Chikli ha guidato una spinta mirata a contrastare i critici di Israele. Il Guardian ha scoperto prove che dimostrano come Israele abbia lanciato una campagna di pubbliche relazioni per colpire i campus universitari statunitensi e ridefinire l’antisemitismo nella legge americana.

L’espressione “Concert” si riferiva a un vasto rilancio di un controverso programma governativo israeliano, inizialmente noto come Kela Shlomo, concepito per svolgere quelle che Israele ha definito “attività di sensibilizzazione di massa”, rivolte soprattutto agli Stati Uniti e all’Europa. Concert, ora noto come Voices of Israel, in precedenza ha lavorato con gruppi che guidano una campagna per l’approvazione di leggi statali cosiddette “anti-BDS”, che penalizzano gli americani che si impegnano in boicottaggi o altre proteste non violente contro Israele.

La sua ultima incarnazione fa parte di un’operazione dura e talvolta segreta del governo israeliano per colpire le proteste degli studenti, le organizzazioni per i diritti umani e altre voci di dissenso.
Le ultime attività di Voices su sono state condotte attraverso organizzazioni non profit e altri enti che spesso non rivelano le informazioni sui donatori. Da ottobre a maggio, Chikli ha supervisionato almeno 32 milioni di shekel, pari a circa 8,6 milioni di dollari, spesi per il patrocinio del governo al fine di riformulare il dibattito pubblico.

Non ci è voluto molto perché uno dei gruppi americani che si coordinano strettamente con il ministero di Chikli, l’Istituto per lo Studio dell’Antisemitismo Globale e della Politica, o ISGAP, ottenesse un’importante vittoria.

L’ISGAP ha continuato a dare forma alle indagini del Congresso sulle università, sostenendo che le proteste per i diritti umani di Israele sono motivate dall’antisemitismo, e l’organizzazione è stata profondamente coinvolta nella campagna per l’approvazione di nuove leggi che ridefiniscono l’antisemitismo per includere alcune forme di discorso critico nei confronti della nazione di Israele.

Altri gruppi americani legati a Voices hanno portato avanti una serie di iniziative per sostenere lo Stato di Israele. Uno di questi gruppi, il National Black Empowerment Council (NBEC), ha pubblicato una lettera aperta di politici democratici neri che si impegnano a sostenere Israele. Un altro gruppo, CyberWell, un gruppo anti-disinformazione pro-Israele guidato da ex funzionari dell’intelligence militare israeliana e di Voices, si è affermato come “partner di fiducia” ufficiale di TikTok e Meta, aiutando entrambe le piattaforme sociali a schermare e modificare i contenuti. Un recente rapporto di CyberWell ha chiesto a Meta di sopprimere lo slogan popolare “Dal fiume al mare, la Palestina sarà libera”.

Haaretz e il New York Times hanno rivelato che il ministero di Chikli aveva incaricato una società di pubbliche relazioni di esercitare pressioni segrete sui legislatori americani. L’azienda ha utilizzato centinaia di account falsi che pubblicavano contenuti pro-Israele o anti-musulmani su X (ex Twitter), Facebook e Instagram. (Il Ministero degli Affari della diaspora ha negato il coinvolgimento nella campagna, che secondo quanto riferito avrebbe fornito circa 2 milioni di dollari a una società israeliana per i post sui social media).

Gran parte di ciò che si sapeva in precedenza su Concert è stato inizialmente riportato dal Forward, un outlet ebraico americano, e dal Seventh Eye, un sito di notizie investigative indipendente con sede in Israele. La storia di Concert risale al 2017, quando il ministero degli Affari strategici ha iniziato a sviluppare un programma per condurre campagne segrete volte a modificare l’opinione pubblica. I funzionari prevedevano un veicolo “esterno al governo” per “fornire una risposta rapida e coordinata contro i tentativi di offuscare l’immagine di Israele nel mondo”.

L’allora ministro Gilad Erdan aveva immaginato un “commando di pubbliche relazioni” in grado di lanciare in modo occulto condanne diffuse sui social media di celebrità che avessero criticato il governo israeliano. Documenti interni ottenuti dal Seventh Eye hanno mostrato che molti dei destinatari dei fondi di Concert erano organizzazioni cristiano-sioniste americane, come Christians United for Israel, Proclaiming Justice to the Nations e Israel Allies Foundation.

Uno dei maggiori beneficiari americani è stato l’ISGAP, che avrebbe ricevuto almeno 445.000 dollari, un importo equivalente all’80% delle sue entrate totali nel 2018, come parte di un impegno di 1,3 milioni di dollari a favore dell’organizzazione. Il dottor Charles Small, direttore esecutivo dell’ISGAP, ha contestato le cifre quando gli sono state chieste dal Forward, anche se ha rilasciato commenti contrastanti a un’agenzia di stampa canadese.

In precedenza, Small aveva sostenuto che l’ISGAP non necessitava della registrazione della Fara perché la sua organizzazione si qualificava per l’esenzione accademica prevista dalla legge, che consente alle organizzazioni di ricevere finanziamenti stranieri a patto che non si impegnino in campagne politiche. Tuttavia, Yale, che un tempo ospitava il gruppo, ha chiuso il predecessore dell’ISGAP nel 2011 a causa di dubbi sul suo rigore scientifico.

A gennaio, il governatore della Georgia, Brian Kemp, ha firmato una legge che ha rivisto lo statuto dei crimini d’odio della Georgia per includere la definizione di antisemitismo dell’IHRA, rendendo possibile per alcune critiche a Israele un aumento delle pene detentive. La Carolina del Sud e il Sud Dakota hanno seguito l’esempio con leggi simili negli ultimi mesi. Un’altra legge correlata in Florida, la HB 187, ha superato entrambe le camere della legislatura statale e attende la firma del governatore, Ron DeSantis. Le e-mail ottenute tramite una richiesta di registrazione mostrano che Kennedy Starnes, un funzionario del ministero degli Esteri israeliano, ha corrisposto con la senatrice statale Lori Berman in merito alla legislazione.

Il Congresso si è mosso con una legislazione simile a quella dell’IHRA. Il mese scorso, la Camera ha approvato una legge che codifica la definizione di antisemitismo dell’IHRA negli standard del Dipartimento dell’Istruzione. Se approvata dal Senato e firmata, la legge consentirà al governo federale di tagliare i fondi agli istituti di istruzione superiore o di avviare violazioni dei diritti civili per le università che consentono determinate critiche a Israele.

Né la ricerca di finanziamenti esteri dell’ISGAP né il suo sito web rivelano i precedenti legami finanziari dell’organizzazione con Israele. Gli osservatori notano che la rivendicazione di un’esenzione accademica per Fara potrebbe non essere appropriata per un’organizzazione come l’ISGAP, che si coordina con il governo israeliano ed è impegnata in un’attività di advocacy diretta al Congresso.

La Knesset ha tenuto diverse audizioni con le organizzazioni ebraiche americane per discutere del coordinamento. Margarita Spichko, funzionario del ministero degli Affari della diaspora di Chikli, ha testimoniato a dicembre che il suo ufficio pubblica un rapporto settimanale basato sulle informazioni raccolte dai partner negli Stati Uniti, tra cui Hillel.

Hadas Lorber, all’epoca assistente del Consiglio di sicurezza nazionale israeliano, durante la stessa udienza ha osservato che l’ufficio del Primo Ministro si è incontrato regolarmente con gruppi con sede a Washington come parte di “un onesto tentativo di vedere come possiamo combattere l’antisemitismo, come possiamo aumentare la legislazione di fronte a tutti i diversi membri del Congresso, per promuovere una legislazione negli Stati Uniti che combatta l’antisemitismo, che funzioni nei campus”.

A marzo, la Knesset ha riunito i leader dei principali gruppi pro-Israele di tutto il mondo per riferire sulle attività intorno alla guerra. I legislatori durante l’udienza hanno chiesto ai gruppi di difesa di spiegare in che modo si stanno opponendo alle proteste nei campus. Meir Holtz, presidente di Mosaic United, ha fatto notare durante l’udienza che quest’anno il governo israeliano investirà 48 milioni di shekel, pari a circa 12,8 milioni di dollari, nella sua organizzazione per la sensibilizzazione dei campus.

Il mese scorso, Alon Lavi, rappresentante del Ministero degli Affari Esteri israeliano, ha implorato i membri della Knesset di continuare a sostenere finanziariamente le campagne relative alla politica statunitense e al discorso nei campus. Ha avvertito che lo Stato di Israele non può guidare lo sforzo e dovrebbe invece affidarsi alle organizzazioni non governative e alla più ampia società civile.