Nel XX secolo, la United Fruit Company aveva la reputazione di manipolare i governi e sfruttare i lavoratori in America Latina. Ma una ricerca di cui è coautrice Diana Van Patten dell’Università di Yale, esaminando la presenza dell’azienda in Costa Rica, ha scoperto che in alcune aree la concorrenza per i lavoratori ha portato l’azienda a investire nelle infrastrutture locali, con impatti positivi di lunga durata.

La repubblica delle banane

Nel XX secolo, le tattiche politiche della United Fruit Company, società con sede negli Stati Uniti, erano famigerate, ed è per questo che l’azienda è stata associata più strettamente al termine (e all’accordo politico) “repubblica delle banane”. L’esportatore di frutta tropicale ottenne la sua lunga posizione dominante sul mercato in parte assicurandosi agevolazioni fiscali e concessioni di terreni dai governi in cui operava. Nel 1930, le proprietà terriere dell’azienda in America Latina ammontavano a 3,5 milioni di acri.

Diana Van Patten, professore assistente di economia al Som di Yale, è cresciuta in Costa Rica, uno dei Paesi in cui operava la UFCo. Mentre l’azienda aveva una reputazione pessima in tutta l’America Latina, era una forza più positiva in Costa Rica, dove faceva investimenti su larga scala nelle strutture locali.

In un nuovo lavoro, di cui è coautore insieme a Esteban Méndez-Chacón della Banca Centrale del Costa Rica, Van Patten dimostra che la concorrenza della manodopera nelle vicinanze e la capacità dei lavoratori di spostarsi da un posto di lavoro all’altro hanno un ruolo centrale nel determinare l’impatto positivo sullo sviluppo di un’azienda come la United Fruit Company.

L’impatto positivo è diventato persistente

I ricercatori hanno scoperto che nella regione del Costa Rica che hanno studiato, l’impatto economico a lungo termine della UFCo è stato, in effetti, molto positivo – e anche se la UFCo è fallita e ha cessato la produzione nella regione nel 1984, il suo impatto positivo è persistito. I benefici per le famiglie dell’UFCo sembravano derivare dagli investimenti dell’azienda in servizi locali (come ospedali, scuole e strade) per i lavoratori e le loro famiglie. I ricercatori hanno scoperto un importante meccanismo alla base di questa relazione: nelle aree in cui i lavoratori avevano altre opportunità di lavoro non UFCo nelle vicinanze, l’azienda investiva di più in servizi locali, il che portava a un maggiore benessere per i lavoratori UFCo che vivevano lì.

Nel 1880, il governo costaricano fece un accordo con l’imprenditore americano Minor C. Keith: in cambio della costruzione di una ferrovia, Keith ricevette in concessione oltre 800.000 acri di terra non edificata, pari al 4% del territorio del Paese. Keith iniziò a esportare le banane che aveva piantato lungo i binari della ferrovia per sfamare i lavoratori e nel 1899 fondò la UFCo. L’azienda avrebbe continuato a operare anche in Colombia, Cuba, Repubblica Dominicana, Ecuador, El Salvador, Guatemala, Honduras, Giamaica, Nicaragua e Panama.

La UFCo crebbe rapidamente in Costa Rica. Nel 1950, impiegava circa il 7% della forza lavoro del Paese. Man mano che le piantagioni si ingrandivano, l‘azienda creava campi di proprietà per gli agricoltori e le loro famiglie. All’interno di questi campi l’UFCo ha gestito commissari, scuole, impianti elettrici, sistemi fognari, ospedali e strutture ricreative.