Utilizzando tecniche all’avanguardia, i ricercatori hanno ottenuto una migliore comprensione del complesso mix di sostanze chimiche pericolose presenti nel fumo di terza mano – la contaminazione residua del fumo di sigaretta – che può persistere a lungo dopo il fumo e rappresentare un rischio per la salute dei non fumatori.

Studiato l’off-gassing

Lo studio, condotto dal laboratorio di Drew Gentner, professore associato di ingegneria chimica e ambientale, è riportato sulla copertina di Environmental Science: Atmospheres e si basa su una ricerca del laboratorio pubblicata nel 2020 su Science Advances che esamina l’off-gassing delle sostanze chimiche del fumo di terza mano dagli esseri umani negli ambienti interni non fumatori.

L’off-gassing (il rilascio di sostanze chimiche da un materiale o da una superficie) del fumo di terza mano dalla contaminazione residua è importante per i rischi per la salute che comporta. Tra questi, l’esposizione dei non fumatori a concentrazioni elevate di un’ampia gamma di composti tossici o cancerogeni derivati dal fumo di tabacco, anche per lunghi periodi di tempo dopo aver fumato, con concentrazioni di gas talvolta simili a quelle del fumo fresco di seconda mano. Utilizzando strumenti di spettrometria di massa ad alta risoluzione, il dottor Roger Sheu e altri ricercatori di Yale e del Max Planck Institute for Chemistry in Germania hanno studiato le emissioni di fumo di terza mano che si sprigionano dalle particelle di fumo che si sono depositate sulle superfici e dal fluido polmonare umano che è stato esposto al fumo di tabacco fresco. Queste ingenti emissioni comprendevano inquinanti atmosferici pericolosi, come gli idrocarburi policiclici aromatici (IPA).

La lunga durata degli effetti negativi

I risultati mostrano come il particolato depositato e il liquido di rivestimento dei polmoni possano fungere da veicoli per questi inquinanti, ma le loro emissioni variano per composizione e comportamento. Una volta depositato su abiti, arredi, corpi o nelle vie respiratorie, il particolato può rilasciare un’ampia gamma di gas volatili e semivolatili che sono persistenti per lunghi periodi di vita. Possono anche diffondersi ad altri materiali e persistere ulteriormente in ambienti chiusi ben oltre il momento in cui si è fumato. Le sostanze chimiche presenti nell’alito umano in seguito al fumo sono prolungate e si accumulano nel sangue, negli organi e in altri tessuti.

“Le particelle del fumo di tabacco rappresentano un serbatoio concentrato di tutte queste sostanze chimiche che si liberano nel tempo e i risultati dimostrano che ciò può continuare per giorni – e in molti casi molto più a lungo – per un’ampia gamma di sostanze chimiche che vengono rilasciate lentamente“, ha affermato.

Fumo, dannoso anche di terza mano

Ad esempio, questo studio dimostra un importante meccanismo di trasporto per composti pericolosi o reattivi come gli IPA o la nicotina, un componente reattivo di spicco del fumo di terza mano, che aiuta a spiegare le precedenti osservazioni del livello superficiale di nicotina in un’ampia gamma di ambienti, anche quelli in cui non si è mai fumato”.

La comprensione dei rischi per la salute del fumo di terza mano è cresciuta di pari passo con la comprensione della sua composizione chimica, del suo comportamento e delle vie di esposizione, che possono avvenire in luoghi in cui si è fumato o essere trasportate in altri ambienti in cui non si fuma. L’impiego di una serie dettagliata di strumenti di chimica analitica fa progredire le conoscenze sul fumo di terza mano e sui suoi rischi.

Analogie col fumo da legna bruciata

“Questi metodi, applicati a esperimenti di laboratorio mirati, hanno permesso di esaminare nel dettaglio molti dei processi fondamentali che determinano le emissioni di fumo di terza mano, con un grado di dettaglio chimico senza precedenti”, ha dichiarato Gentner. Tuttavia, i risultati forniscono lezioni per altri tipi di fumo oltre alle sigarette, come la contaminazione lasciata dall’intrusione del fumo di legna nelle case durante gli incendi selvatici, sempre più diffusi.