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Immagazzinare energia rinnovabile, un pallone alla volta

Per decarbonizzare la rete elettrica, le aziende stanno trovando modi creativi per immagazzinare energia durante i periodi in cui la domanda è minore. Scrive il NYT.
La Sardegna centrale non è generalmente considerata un focolaio di innovazione: arida e rurale, con alcuni cartelli stradali pieni di fori di proiettile fatti dagli abitanti del luogo che si allenano al tiro al bersaglio, l’ambiente ricorda un western di Clint Eastwood. Eppure a Ottana, nell’area dismessa di un ex impianto petrolchimico, sta prendendo forma una nuova tecnologia che potrebbe aiutare il mondo a rallentare il cambiamento climatico. La componente chiave di questa tecnologia è improbabile quanto il luogo remoto: l’anidride carbonica, la causa principale del riscaldamento globale.

Energy Dome, una start-up con sede a Milano, gestisce un impianto dimostrativo di accumulo di energia che aiuta a risolvere un problema di squilibrio nel mercato elettrico locale. “In Sardegna, durante il giorno, tutti vanno al mare”, ha detto Claudio Spadacini, amministratore delegato di Energy Dome. “Non usano l’elettricità, ma c’è molta offerta”, ha aggiunto, riferendosi all’abbondante luce solare dell’isola italiana.

Energy Dome utilizza l’anidride carbonica contenuta in un enorme pallone, la “cupola” del nome dell’azienda, come una sorta di batteria. Durante il giorno, l’elettricità proveniente dalla rete locale, in parte prodotta da campi di celle solari nelle vicinanze, viene utilizzata per comprimere l’anidride carbonica in liquido. Di notte, l’anidride carbonica liquida viene espansa di nuovo in gas, che aziona una turbina e produce elettricità che viene inviata nuovamente alla rete.

L’energia solare e quella eolica sono fonti rinnovabili in rapida crescita, ma si affidano all’intermittenza della natura per produrre elettricità. Molti ricercatori e politici sostengono che immagazzinare questa energia fino a quando non sarà necessaria, per ore o addirittura per giorni, è fondamentale per la transizione delle economie dai combustibili fossili. “Il progresso delle tecnologie di stoccaggio dell’energia è fondamentale per raggiungere una rete elettrica decarbonizzata”, ha dichiarato Jennifer M. Granholm, segretario all’energia degli Stati Uniti, in una dichiarazione del 2022, quando il suo dipartimento ha annunciato che avrebbe stanziato più di 300 milioni di dollari per lo stoccaggio di energia a lunga durata.

Le aziende stanno sviluppando e commercializzando modi diversi e creativi per immagazzinare l’energia rinnovabile: liquefare l’anidride carbonica, disincrostare il ferro, riscaldare torri piene di sabbia a temperature quasi tali da fondere l’alluminio. Ma prevedere le nostre esigenze di stoccaggio dell’energia in futuro, dopo un’enorme trasformazione energetica, è una prospettiva scoraggiante e non è chiaro quale di questi approcci, se ce ne potranno essere, si dimostrerà efficace e redditizio.

“C’è una vera e propria urgenza di decarbonizzare l’energia elettrica in tempi molto più rapidi di quelli che abbiamo contemplato in passato”, ha dichiarato Elaine Hart, presidente fondatore di Moment Energy Insights LLC, una società di consulenza sulle energie pulite. “Oggi non abbiamo bisogno di tecnologie come lo stoccaggio di energia a lunga durata o l’idrogeno, ma potremmo averne bisogno su larga scala nei prossimi 15-20 anni, quindi siamo in un momento critico per il loro sviluppo”.

Sostituire gli standard
Per decenni, molte aziende elettriche hanno risposto alle fluttuazioni della domanda utilizzando l’accumulo idroelettrico con pompaggio, che genera elettricità quando la domanda è elevata. L’acqua viene pompata da un serbatoio più basso a uno più alto per immagazzinare energia quando c’è un eccesso di offerta. Alcune società di servizi stanno installando nuovi depositi idroelettrici di pompaggio per bilanciare la produzione solare ed eolica. Molte altre società di servizi pubblici stanno installando impianti di batterie agli ioni di litio per immagazzinare l’energia in eccesso prodotta dalle fonti rinnovabili, e questo mercato è in piena espansione.
Ma questi metodi di stoccaggio hanno dei limiti. L’idroelettrico a pompaggio richiede – e modifica – paesaggi collinari e la costruzione degli impianti costa molto. Il litio è una risorsa limitata, spesso sporca da estrarre, e diventa eccessivamente costoso se progettato per immagazzinare energia per molto più di quattro ore, una capacità che potrebbe essere importante se le fonti intermittenti forniscono la maggior parte dell’energia di una rete.

“Lo stoccaggio di lunga durata non è generalmente necessario fino a quando non si raggiungono livelli elevati di energia eolica e solare”, ha dichiarato Scott Murtishaw, direttore esecutivo della California Energy Storage Alliance, un gruppo industriale che sostiene la necessità di aumentare lo stoccaggio nelle reti elettriche. “Ma è fondamentale se ci si impegna a decarbonizzare davvero la rete”.

Westinghouse Electric, fornitore di prodotti e servizi per gli operatori di impianti nucleari, afferma che la sua nuova tecnologia di stoccaggio dell’energia, che dipende dall’anidride carbonica, come l’approccio di Energy Dome, è un miglioramento rispetto all’idroelettrico pompato e agli ioni di litio. La tecnologia dell’azienda funziona come una pompa di calore, utilizzando l’anidride carbonica in uno stato supercritico – ad una temperatura e pressione così elevate da agire come un ibrido tra un liquido e un gas – per trasferire il calore, prodotto dall’elettricità in eccesso, in blocchi di cemento. In seguito, il calore immagazzinato nei blocchi viene utilizzato per generare elettricità. “È un po’ ironico che l’anidride carbonica sia il materiale che ha portato a gran parte dell’innovazione in questo caso”, spiega John Battaglini, vicepresidente di Westinghouse per lo sviluppo di nuovi mercati per l’America.
A settembre, Westinghouse ha annunciato la costruzione di un impianto di stoccaggio da 100 megawatt in Alaska, sufficiente a fornire elettricità a circa 80.000 case americane medie per un massimo di 12 ore. Ha aggiunto che l’impianto costerebbe circa la metà di uno che utilizza batterie agli ioni di litio: “Ci sentiamo molto, molto bene dal punto di vista economico”.

Andare per le lunghe
Alcune aziende prevedono che la maggior parte dell’energia elettrica proverrà da fonti rinnovabili e da reti che richiederanno uno stoccaggio di durata molto più lunga. Form Energy, con sede a Somerville, nel Massachusetts, mira a fornire elettricità per 100 ore, dopo che alcuni studi hanno rilevato che le reti basate sulle energie rinnovabili dovrebbero essere in grado di fornire energia di riserva per un periodo di tempo simile.

Per fornire una tale capacità in modo conveniente, Form doveva trovare un processo di stoccaggio a basso costo, quindi l’azienda si è rivolta a un materiale economico e onnipresente che subisce una reazione ben nota: l’ossidazione, o arrugginimento, del ferro. Quando il ferro arrugginisce, produce energia; reimmettendo energia nel sistema, Form può invertire la reazione e immagazzinare energia, che può essere rilasciata in seguito facendo arrugginire nuovamente il ferro.

Il sistema di stoccaggio di Form utilizza una forma di ferro appositamente studiata per massimizzare la reversibilità e la durata. “È su questo punto che abbiamo sviluppato molte innovazioni”, ha dichiarato Mateo Jaramillo, cofondatore e amministratore delegato di Form. “È uno dei trucchi principali, il nostro segreto commerciale”.

Form afferma di poter installare capacità di stoccaggio a un prezzo che è circa un decimo di quello delle batterie agli ioni di litio. “Il compromesso è un costo inferiore e un’efficienza inferiore”, ha detto Jaramillo. “I nostri modelli mostrano che abbiamo raggiunto il giusto livello di costo ed efficienza”.
L’anno scorso, Form ha annunciato accordi per la costruzione di impianti in sei Stati, ciascuno con una capacità di 100 ore, per un totale di 55 megawatt. L’azienda sta anche costruendo un impianto di produzione di batterie a Weirton, nel W.Va., sul sito di un’ex acciaieria che negli ultimi decenni ha subito un declino, deprimendo l’economia locale. Il governatore della Virginia Occidentale, Jim Justice, repubblicano, ha visitato il sito lo scorso dicembre per la firma di una legge che stanzia 105 milioni di dollari dallo Stato per contribuire alla costruzione dell’impianto.

Gli effetti Dunkelflaute e Schwarzenegger
Corre Energy, con sede nei Paesi Bassi, sta lavorando per immagazzinare energia per diversi giorni comprimendo l’aria ad alta pressione all’interno di caverne saline, dove i depositi naturali di sale sotterraneo vengono sciolti per lasciare grandi sacche vuote.

A giugno, Corre ha annunciato un accordo in Germania per fornire fino a 640 megawatt di elettricità, sufficienti a soddisfare circa 1,6 milioni di abitazioni tedesche, per un massimo di 125 ore, a circa un decimo del costo degli ioni di litio. Il partner di Corre sta sviluppando quattro caverne, due delle quali entreranno in funzione nel 2027.

Corre afferma che la domanda di stoccaggio di lunga durata è elevata nell’Europa settentrionale, che punta molto sulle energie rinnovabili ma è soggetta a periodi plurigiornalieri di scarsa presenza di vento e di luce solare, noti nei circoli dell’energia verde (e in tedesco) come dunkelflaute.

“Stiamo rispondendo a questa crescente domanda” di stoccaggio a lunga durata, ha dichiarato Keith McGrane, amministratore delegato di Corre. “È l’effetto dunkelflaute”.

Alcune aziende stanno perseguendo approcci che possono sembrare sorprendentemente semplici. Una start-up finlandese chiamata Polar Night Energy utilizza l’elettricità in eccesso per riscaldare la sabbia a temperature fino a 1.100 gradi Fahrenheit. La sabbia può poi essere utilizzata per fornire fino a 100 ore di calore a case e aziende locali. All’inizio di questo mese, l’azienda ha annunciato un accordo per la costruzione di un impianto di stoccaggio per la città di Pornainen, con una riduzione prevista delle emissioni di quasi il 70%. L’azienda sta inoltre sviluppando un metodo per iniziare a fornire energia elettrica oltre che calore.
Tommi Eronen, amministratore delegato di Polar Night Energy, è intervenuto a maggio a una conferenza sul clima a Vienna. Ha promosso l’azienda ad altri partecipanti ecologisti, tra cui il fondatore della conferenza, Arnold Schwarzenegger. “È stato divertente stare con Arnold per tre giorni. È stato un tipo simpatico”, ha detto Eronen. “Naturalmente non siamo d’accordo su alcuni punti. A me piace di più andare in bicicletta che guidare le auto”.

Creare un nuovo mercato
La strada che porta dal progetto all’azienda e alla realizzazione dell’infrastruttura è sempre precaria, e l’accumulo di energia a lungo termine si trova ad affrontare sfide particolari.

I servizi pubblici utilizzano da decenni lo stoccaggio a breve termine, ma non c’è mai stato un mercato per lo stoccaggio per molte ore o giorni. Non è chiaro come le società di stoccaggio possano fare abbastanza soldi per pagare l’enorme aumento di stoccaggio che i sostenitori dicono essere necessario. “La sfida più grande con l’accumulo di energia a lunga durata è che gli aspetti economici sono pessimi”, ha detto James Bushnell, un economista dell’Università della California, Davis, che studia l’energia. “Se lo stoccaggio rimane carico per settimane o mesi, i ricavi sono molto inferiori”.

Battaglini di Westinghouse ha dichiarato che l’azienda sta esplorando questa sfida con le aziende di servizi pubblici regionali e con gli operatori di sistema indipendenti, i gruppi no-profit che supervisionano le reti elettriche. Form Energy ha creato dei modelli per mostrare alle aziende elettriche come utilizzare le batterie a lunga durata in modo che siano redditizie.

“Non si può sapere di cosa si ha bisogno se non si riesce a modellarlo”, ha detto Murtishaw. “È come l’iPhone: un prodotto di cui non si sapeva di aver bisogno finché non è stato realizzato”.

Un altro problema per i nuovi approcci allo stoccaggio è il dominio e il continuo miglioramento delle batterie agli ioni di litio. Man mano che i produttori migliorano il design delle batterie e ne aumentano la produzione, il costo continua a diminuire, rendendo gradualmente le batterie agli ioni di litio più economiche per periodi più lunghi.
Queste sfide hanno danneggiato alcuni produttori di accumulatori a lungo termine. Azelio, un’azienda che immagazzinava energia sotto forma di calore in una lega di alluminio all’interno di unità modulari, ha dichiarato bancarotta a luglio.

Tuttavia, alcuni fornitori di stoccaggio a lungo termine affermano che il mercato è in rapida crescita e che stanno aumentando le costruzioni per soddisfare la domanda.

A Ottana, le scavatrici stanno rimuovendo le macerie annerite dei resti di vecchi edifici industriali per fare spazio a un impianto di stoccaggio Energy Dome su scala commerciale che conterrà 40 volte l’energia dell’impianto pilota adiacente. Nonostante le differenze superficiali, il signor Spadacini ha descritto l’impianto Energy Dome come una sorta di discendente del generatore più sporco alimentato a petrolio che funzionava nello stesso sito. “L’energia del petrolio proveniva dal sole ed era immagazzinata con una certa efficienza nel petrolio”, ha detto Spadacini, sottolineando che il petrolio deriva principalmente dalle piante fotosintetiche. “Dobbiamo immagazzinare e utilizzare quell’energia nel modo più diretto ed efficiente possibile”.

 

Putin ha dovuto escogitare una vittoria schiacciante perché sa che la società russa sta mostrando delle crepe

Il Cremlino userà questa vittoria per giustificare un’intensificazione della guerra. Ma anche l’agenzia di stampa statale ha riportato la ribellione elettorale
Sebbene la vittoria schiacciante di Vladimir Putin con l’87% dei voti nelle elezioni russe non sia stata una sorpresa, queste elezioni sono state importanti sia per il Cremlino sia per chi si oppone a Putin, scrive The Guardian.

Con un’affluenza alle urne del 74% – la più alta della storia – qualsiasi cosa inferiore a una vittoria schiacciante avrebbe suggerito che coloro che non hanno votato per Putin rappresentavano una forza significativa nella politica russa. Ciò sarebbe stato particolarmente imbarazzante nel caso del giovane emergente Vladislav Davankov che, con il 3,79% dei voti, si è piazzato al terzo posto. Davankov è stato erroneamente descritto come un candidato contro la guerra – sostiene la pace e i negoziati, “ma alle condizioni della Russia e senza un passo indietro” – ma la sua piattaforma chiedeva anche “libertà di parola e di opinione, invece di intolleranza e denunce”, e “apertura e pragmatismo invece di cercare nuovi nemici”.

Diversi esponenti dell’opposizione, tra cui il noto blogger Maxim Katz, e il candidato alla presidenza Boris Nadezhdin, hanno dichiarato pubblicamente che avrebbero votato per lui. Secondo Vote Abroad, Davankov ha ottenuto la maggioranza dei voti nei seggi russi in altri Paesi. Con un candidato così “sovversivo” sulla scheda elettorale, nient’altro che una vittoria assoluta avrebbe permesso a Putin di dormire la notte.

Era chiaro da tempo che il Cremlino vedeva queste elezioni come un test della legittimità del regime. Si dice che abbia speso quasi 1 miliardo di euro per la campagna elettorale, con fondi destinati in gran parte a garantire una grande affluenza alle urne. Per il Cremlino non era sufficiente vincere le elezioni: doveva anche dimostrare il coinvolgimento dell’opinione pubblica.

C’è stata una spinta al voto anticipato, soprattutto nei territori occupati dell’Ucraina, dove i funzionari elettorali, accompagnati da uomini armati in uniforme, hanno bussato alle porte dei cittadini chiedendo loro gentilmente se volessero votare in anticipo. Chi non aveva ancora il passaporto russo ha potuto usare il proprio documento d’identità ucraino. In Russia c’erano le solite lotterie, discoteche e mense ai seggi elettorali per invogliare la gente a uscire.

Le elezioni hanno segnato anche il culmine di settimane di proteste modeste ma consistenti per chi si oppone a Putin. La vedova di Alexei Navalny ha invitato i suoi sostenitori a presentarsi ai seggi elettorali in tutta la Russia a mezzogiorno del 17 marzo per dimostrare la loro solidarietà con il movimento anti-Putin. L’affluenza a queste proteste, sia in Russia che all’estero, è stata significativa. La tomba di Navalny, che le autorità avevano ripulito dai fiori portati dai lutti dopo il suo funerale, è stata invece ricoperta dalle schede elettorali portate dai seggi.

Le elezioni sono state caratterizzate anche da altri atti di ribellione, che anche la stampa ufficiale non ha potuto ignorare. L’agenzia di stampa statale Tass ha riferito di arresti dopo una serie di incendi ed esplosioni, con elettori che hanno lanciato bombe molotov ai seggi elettorali, oppure hanno rovinato le schede versando vernice o disinfettante verde, noto come zelyonka, nelle urne.

Il simbolismo ironico di quest’ultimo caso non sarà sfuggito agli elettori o al regime: Navalny è stato gravemente ferito a un occhio quando è stato inzuppato con il disinfettante verde mescolato a una sostanza corrosiva nel 2017.

Per molti versi, anche se il risultato era noto in anticipo, queste elezioni hanno alcune lezioni eloquenti. Dovremmo essere rincuorati dagli atti di resistenza coraggiosa, che dimostrano che la società civile russa è ancora viva nonostante i tentativi di Putin di reprimerla. Tuttavia, la maggioranza della popolazione continua a sostenere il regime. L’analista veterano della Russia Mark Galeotti suggerisce che, senza brogli, Putin sarebbe stato facilmente eletto con una maggioranza del 60% al primo turno.

Il fatto che Putin abbia ovviamente cercato di alzare questo numero nonostante l’ampio sostegno dimostra che il Cremlino ha abbandonato ogni pretesa che la Russia sia qualcosa di diverso da una dittatura monopartitica. Putin è sembrato anche incoraggiato dall’esito positivo delle elezioni; nella conferenza stampa post-elettorale ha finalmente pronunciato il nome di Navalny ad alta voce.

Con il suo potere comodamente cementato, non ha più paura della sua arcinemesi, e nemmeno del suo fantasma. È probabile che userà il risultato di queste elezioni potemkin come un timbro di legittimità per giustificare una maggiore repressione, un’intensificazione della guerra e un’altra tornata di mobilitazioni.

Forse il governo di Putin è sicuro. Ma le spaccature nella società russa sono state messe a nudo, sia che si tratti delle centinaia di migliaia di elettori che hanno firmato per il candidato anti-guerra vietato Nadezhdin, sia che si tratti dei molti che hanno protestato a sostegno di Navalny, e che non hanno votato o hanno rovinato le schede su cui il suo nome non poteva comparire.

Il risultato elettorale è una facciata per un regime marcio che è vuoto nel profondo e ha bisogno di bugie, violenza e guerra per sopravvivere. È probabile che il malcontento cresca man mano che le privazioni della guerra e della repressione si fanno sentire.

Potrebbero volerci anni prima che la spaccatura della società russa indebolisca il regime. Ma la spaccatura c’è e il bisogno di vittoria assoluta di Putin dimostra che ne è consapevole. Ricorda la rapidità con cui il comunismo è caduto in Europa, una volta che una piccola catena di eventi ha creato un’onda anomala.

È anche noto che ama il simbolismo delle date. È quindi allettante prenderlo in giro con questo piccolo promemoria: il 17 marzo 1985, il brutale dittatore della Romania, Nicolae Ceaușescu, fu rieletto con il 100% dei voti del Parlamento, che a sua volta era stato appena rieletto con quasi il 100% del voto popolare. A quattro anni e nove mesi dall’inizio del suo mandato, la rivoluzione rovesciò il suo regime ed egli fu ucciso dalla sua polizia segreta.

Quanto si stanno arricchendo le aziende nella corsa all’oro dell’IA?

Non passa giorno senza che l’entusiasmo per l’intelligenza artificiale (“AI”) faccia schizzare alle stelle il valore di mercato di un’altra azienda. All’inizio di questo mese il prezzo delle azioni di Dell, un produttore di hardware, è balzato di oltre il 30% in un giorno grazie alla speranza che la tecnologia possa incrementare le vendite. Pochi giorni dopo Together ai, una startup di cloud computing, ha raccolto nuovi finanziamenti con una valutazione di 1,3 miliardi di dollari, in aumento rispetto ai 500 milioni di dollari di novembre. Uno dei suoi investitori è Nvidia, produttore di chip per l’ai, che a sua volta sta vivendo una lunga corsa al rialzo. Prima del lancio di Chatgpt, un’ai “generativa” che risponde alle domande in modo incredibilmente umano, nel novembre 2022 la sua capitalizzazione di mercato era di circa 300 miliardi di dollari, simile a quella di Home Depot, una catena di negozi di articoli per la casa. Oggi è di 2,3 miliardi di dollari, circa 300 miliardi in meno di Apple.

L’incessante flusso di titoli sull’ai rende difficile capire quali aziende siano realmente vincenti nel boom dell’ai e quali lo saranno nel lungo periodo. Per rispondere a questa domanda, l’Economist ha esaminato dove si è accumulato il valore fino ad ora e come questo si concilia con le vendite previste di prodotti e servizi nello “stack” dell’ai, come i tecnologi chiamano i vari strati di hardware e software su cui l’ai si basa per fare la sua magia. Il 18 marzo molte aziende, a monte e a valle dello stack, si riuniranno a San Jose per un evento di quattro giorni organizzato da Nvidia. Con interventi che spaziano dalla robotica alla scoperta di farmaci, la manifestazione metterà in mostra le ultime innovazioni in materia di intelligenza artificiale. Inoltre, metterà in evidenza la furiosa competizione tra le aziende all’interno degli strati dello stack e, sempre più spesso, tra di loro.

La nostra analisi ha esaminato quattro di questi livelli e le aziende che li abitano: le applicazioni ai-powered vendute alle aziende al di fuori dello stack; i modelli di ai stessi, come gpt-4, il cervello dietro Chatgpt, e i loro archivi (ad esempio, Hugging Face); le piattaforme di cloud-computing che ospitano molti di questi modelli e alcune delle applicazioni (Amazon Web Services, Google Cloud Platform, Microsoft Azure); e l’hardware, come i semiconduttori (prodotti da aziende come amd, Intel e Nvidia), i server (Dell) e le apparecchiature di rete (Arista), responsabili della potenza di calcolo dei cloud.

Le scoperte tecnologiche tendono a far emergere nuovi giganti della tecnologia. Il boom dei PC negli anni ’80 e ’90 ha spinto Microsoft, che ha creato il sistema operativo Windows, e Intel, che ha prodotto i chip necessari per farlo funzionare, in cima alla classifica delle aziende. Secondo la banca d’affari Jefferies, negli anni 2000 “Wintel” si era accaparrata i quattro quinti dei profitti operativi dell’industria dei PC. L’era degli smartphone ha fatto lo stesso con Apple. Solo pochi anni dopo il lancio dell’iPhone nel 2007, Apple si era aggiudicata più della metà dei profitti operativi globali dei produttori di cellulari.

Il mondo è ancora agli albori dell’era generativa-ai. Tuttavia, è già stata immensamente redditizia. Complessivamente, le circa 100 aziende che abbiamo esaminato hanno creato un valore di 8 trilioni di dollari per i loro proprietari dal suo inizio – che, ai fini di questo articolo, definiamo come ottobre 2022, poco prima del lancio di Chatgpt. Non tutti questi guadagni sono il risultato della frenesia degli ai – i mercati azionari hanno avuto un andamento più ampio negli ultimi tempi – ma molti lo sono.

A ogni livello dello stack, il valore si sta concentrando sempre più in una manciata di aziende leader. Nei settori dell’hardware, della modellistica e delle applicazioni, le tre aziende più grandi hanno aumentato la loro quota di valore complessivo creato di una media di 14 punti percentuali nell’ultimo anno e mezzo. Nel settore del cloud Microsoft, che ha una partnership con il produttore di Chatgpt, Openai, ha superato Amazon e Alphabet (la società madre di Google). La sua capitalizzazione di mercato rappresenta ora il 46% del totale del trio cloud, rispetto al 41% prima del rilascio di Chatgpt.

Scremare la panna
Anche la distribuzione del valore non è uniforme tra gli strati. In termini assoluti, la ricchezza maggiore è andata ai produttori di hardware. Questo gruppo comprende le aziende produttrici di chip (come Nvidia), le aziende che costruiscono server (Dell) e quelle che producono apparecchiature di rete (Arista). Nell’ottobre 2022 le 27 società pubbliche di hardware del nostro campione valevano circa 1,5 trilioni di dollari. Oggi la cifra è di 5 trilioni di dollari. Questo è ciò che ci si aspetta in un boom tecnologico: l’infrastruttura fisica sottostante deve essere costruita prima per poter offrire il software. Alla fine degli anni Novanta, quando il boom di Internet stava iniziando, i fornitori di modem e altre apparecchiature per le telecomunicazioni, come Cisco e WorldCom, sono stati i primi vincitori.

Finora l’ospite della festa di San Jose è di gran lunga il maggior vincitore. Nvidia rappresenta circa il 57% dell’aumento della capitalizzazione di mercato delle nostre aziende di hardware. Secondo la società di ricerca idc, l’azienda produce oltre l’80% di tutti i chip Ai. Inoltre, gode di un quasi monopolio nel settore delle apparecchiature di rete utilizzate per collegare tra loro i chip all’interno dei server ai nei data center. Nei 12 mesi fino alla fine di gennaio, i ricavi dell’attività di Nvidia nei data center sono più che triplicati rispetto all’anno precedente. I suoi margini lordi sono cresciuti dal 59% al 74%.

I rivali di Nvidia nel settore dei chip vogliono una fetta di queste ricchezze. Quelli affermati, come Amd e Intel, stanno lanciando prodotti concorrenti. E anche startup come Groq, che produce chip ai superveloci, e Cerebras, che ne produce di superdimensionati. Anche i maggiori clienti di Nvidia, i tre giganti del cloud, stanno progettando i propri chip, sia per ridurre la dipendenza da un unico fornitore sia per rubare a se stessi alcuni dei succosi margini di Nvidia. Lisa Su, amministratore delegato di Amd, ha previsto che il fatturato derivante dalla vendita di chip Ai potrebbe raggiungere i 400 miliardi di dollari entro il 2027, dai 45 miliardi del 2023. Per Nvidia sarebbe troppo da digerire da sola.

Con la diffusione delle applicazioni ai, una quota crescente della domanda si sposterà anche dai chip necessari per l’addestramento dei modelli, che consiste nell’analisi di montagne di dati per insegnare agli algoritmi a prevedere la parola o il pixel successivo in una sequenza, a quelli necessari per utilizzarli effettivamente per rispondere alle richieste (“inferenza”, in gergo tecnico). Nell’ultimo anno, circa due quinti delle entrate di Nvidia nel settore dell’ai provenivano da clienti che utilizzavano i suoi chip per l’inferenza. Gli esperti si aspettano che una parte dell’inferenza inizi a spostarsi dalle unità di elaborazione grafica (gpu) specializzate, che sono il punto forte di Nvidia, alle unità di elaborazione centrale (cpu) di uso generale, come quelle utilizzate nei computer portatili e negli smartphone, che sono dominate da Amd e Intel. Tra non molto anche la formazione potrebbe essere effettuata su cpu anziché su gpu.

Tuttavia, la presa di Nvidia sul mercato dell’hardware sembra sicura per i prossimi anni. Le startup senza precedenti faranno fatica a convincere i grandi clienti a riconfigurare i sistemi hardware aziendali per la loro nuova tecnologia. La diffusione dei propri chip da parte dei giganti del cloud è ancora limitata. Nvidia ha Cuda, una piattaforma software che consente ai clienti di adattare i chip alle loro esigenze. È popolare tra i programmatori e rende difficile per i clienti passare a semiconduttori concorrenti, che cuda non supporta.

Mentre in termini assoluti l’hardware vince la gara di accumulo di valore, sono i produttori di modelli indipendenti ad aver registrato i maggiori guadagni proporzionali. Il valore collettivo di 11 aziende di questo tipo che abbiamo esaminato è passato da 29 miliardi di dollari a circa 138 miliardi di dollari negli ultimi 16 mesi. Si ritiene che Openai valga circa 100 miliardi di dollari, rispetto ai 20 miliardi dell’ottobre 2022. La valutazione di Anthropic è passata da 3,4 miliardi di dollari nell’aprile 2022 a 18 miliardi di dollari. Mistral, una startup francese fondata meno di un anno fa, vale ora circa 2 miliardi di dollari.

Parte di questo valore è legato all’hardware. Le startup acquistano pile di chip, soprattutto da Nvidia, per addestrare i loro modelli. Imbue, che come Openai e Anthropic ha sede a San Francisco, dispone di 10.000 chip di questo tipo. Cohere, un rivale canadese, ne ha 16.000. Questi semiconduttori possono essere venduti a decine di migliaia di dollari l’uno. Man mano che i modelli diventano sempre più sofisticati, ne servono sempre di più. Secondo quanto riferito, l’addestramento del Gpt-4 è costato circa 100 milioni di dollari. Alcuni sospettano che addestrare il suo successore potrebbe costare all’Openai dieci volte tanto.

Tuttavia, il vero valore dei creatori di modelli risiede nella loro proprietà intellettuale e nei profitti che essa può generare. La vera entità di questi profitti dipenderà da quanto sarà feroce la concorrenza tra i fornitori di modelli e da quanto durerà. Al momento la rivalità è molto accesa, il che potrebbe spiegare perché il livello non ha guadagnato tanto valore in termini assoluti.

Sebbene Openai abbia conquistato un vantaggio iniziale, gli sfidanti hanno recuperato rapidamente terreno. Sono stati in grado di attingere agli stessi dati del creatore di Chatgpt (ovvero testo e immagini su Internet) e, come lui, gratuitamente. Claude 3 di Anthropic sta seguendo le orme di gpt-4. Quattro mesi dopo l’uscita di gpt-4, Meta, la società madre di Facebook, ha rilasciato Llama 2, un potente rivale che, a differenza dei modelli proprietari di Openai e Anthropic, è aperto e può essere modificato a piacimento da altri. A febbraio Mistral, che ha meno di 40 dipendenti, ha stupito il settore rilasciando un modello aperto le cui prestazioni quasi rivaleggiano con quelle di gpt-4, nonostante richiedano una potenza di calcolo molto inferiore per l’addestramento e l’esecuzione.

Anche i modelli più piccoli offrono sempre più spesso buone prestazioni a un prezzo contenuto, sottolinea Stephanie Zhan di Sequoia, una società di venture capital. Alcuni sono progettati per compiti specifici. Una startup chiamata Nixtla ha sviluppato Timegpt, un modello per le previsioni finanziarie. Un’altra, Hippocratic ai, ha addestrato il suo modello sui dati degli esami di ammissione alla facoltà di medicina, per fornire consigli medici accurati.

L’abbondanza di modelli ha permesso anche la crescita del livello applicativo. Il valore delle 19 società di software quotate in borsa del nostro gruppo applicativo è aumentato di 1,1 trilioni di dollari, pari al 35%, dall’ottobre 2022. Questo include grandi fornitori di software che stanno aggiungendo l’ai generativa ai loro servizi. Zoom utilizza questa tecnologia per consentire agli utenti di riassumere le videochiamate. ServiceNow, che fornisce assistenza tecnica, risorse umane e di altro tipo alle aziende, ha introdotto i chatbot per aiutare a risolvere le domande dei clienti in materia di informatica. Adobe, produttore di Photoshop, ha un’applicazione chiamata Firefly, che utilizza l’ai per modificare le immagini.

I nuovi arrivati stanno aggiungendo una maggiore varietà. Il sito web “There’s An ai For That” conta oltre 12.000 applicazioni, rispetto alle meno di 1.000 del 2022. DeepScribe aiuta a trascrivere le note dei medici. Harvey ai assiste gli avvocati. Più idiosincraticamente, 32 chatbot promettono “conversazioni sarcastiche” e 20 generano disegni di tatuaggi. L’agguerrita concorrenza e le basse barriere all’ingresso fanno sì che alcune, se non molte, applicazioni possano faticare ad acquisire valore.

Poi c’è il livello del cloud. La capitalizzazione di mercato combinata di Alphabet, Amazon e Microsoft è aumentata di 2,5 trilioni di dollari dall’inizio del boom dell’AI. In dollari, si tratta di meno di tre quarti della crescita del livello hardware e di appena un quarto in termini percentuali. Tuttavia, rispetto ai ricavi effettivi che l’ai dovrebbe generare per il trio delle big-tech nel breve periodo, questa creazione di valore supera di gran lunga quella di tutti gli altri livelli. È 120 volte il fatturato di 20 miliardi di dollari che l’ai generativa dovrebbe aggiungere alle vendite dei giganti del cloud nel 2024. Il rapporto comparabile è di circa 40 per le aziende di hardware e di circa 30 per i produttori di modelli.

Ciò implica che gli investitori ritengono che i giganti del cloud saranno i maggiori vincitori nel lungo periodo. Il rapporto tra prezzo delle azioni e utili delle società, un altro indicatore dei profitti futuri attesi, racconta una storia simile. Le tre grandi aziende del cloud hanno una media di 29. Si tratta di un valore superiore di oltre il 50% rispetto a quello della tipica azienda non tecnologica dell’indice s&p 500 delle grandi aziende americane, e in crescita rispetto al 21 dell’inizio del 2023.

L’entusiasmo degli investitori per il cloud può essere spiegato da tre fattori. In primo luogo, i titani del settore tecnologico possiedono tutti gli ingredienti per sviluppare sistemi di intelligenza artificiale di livello mondiale: vagonate di dati, eserciti di ricercatori, enormi centri dati e abbondanza di liquidità. In secondo luogo, gli acquirenti di servizi di intelligenza artificiale, come le grandi aziende, preferiscono fare affari con partner commerciali consolidati piuttosto che con start-up non testate. Terzo, e più importante, le big tech hanno il massimo potenziale per controllare ogni livello dello stack, dai chip alle applicazioni. Oltre a progettare alcuni dei propri chip, Amazon, Google e Microsoft stanno investendo sia nei modelli che nelle applicazioni. Degli 11 produttori di modelli del nostro campione, nove hanno il supporto di almeno uno dei tre giganti. Tra questi vi sono Openai, sostenuta da Microsoft, Anthropic (Google e Amazon) e Mistral (ancora Microsoft).

Prendere la torta a strati e mangiarla
I potenziali profitti derivanti dal controllo di un maggior numero di strati stanno portando anche le aziende finora specifiche per gli strati a espandersi. Il braccio di venture capital interno di Openai ha investito in 14 aziende dal suo lancio nel gennaio 2021, tra cui Harvey ai e Ambience Healthcare, un’altra startup medica. Sam Altman, capo di Openai, starebbe cercando investitori per finanziare una faraonica impresa di produzione di chip da 7 trilioni di dollari.

Anche Nvidia sta diventando più ambiziosa. Ha assunto partecipazioni in sette produttori di modelli e ora offre i propri modelli di ai. Ha anche investito in startup come Together ai e CoreWeave, che competono con i suoi grandi clienti del cloud. In occasione dell’evento di San Jose, l’azienda dovrebbe svelare una nuova GPU e, forse, anche strumenti di ai provenienti da altri livelli dello stack. Il più grande creatore di valore del boom dell’ai non è disposto a cedere la sua corona.

 

La realtà dei “piccoli imprenditori” che guadagnano il salario minimo: “Lavoro dalle 8 alle 19, ogni sabato mattina, e alla fine del mese guadagno tra i 1.500 e i 2.000 euro”.

Secondo uno studio, un piccolo imprenditore su cinque guadagna meno di 1.400 euro. La crisi di Covid-19, che ha portato al collasso di alcune imprese, ha accelerato questa tendenza alla precarietà. Scrive LE MONDE.
Carlos Tavares, CEO di Stellantis, e il suo stipendio annuale di 36,5 milioni di euro nel 2023. Dall’altra parte ci sono le migliaia di “piccoli imprenditori”, sia principianti che esperti, che gestiscono negozi o imprese individuali e che guadagnano il salario minimo, o anche meno. Come Nelly Bouet, 42 anni, proprietaria di un caffè-ristorante vicino a Vichy (Allier). Nel frastuono del locale, la sua voce si tinge di rabbia mista a fatalismo. Prima di trasferirmi qui nel 2018, ero un gestore di patrimoni”, dice. Volevo smettere di farlo, per non dover andare in giro per la Francia a trovare i clienti; volevo lavorare per me stessa, per non dover inseguire i soldi”. È stata una scommessa sbagliata. “Oggi sono al di sopra della soglia di povertà e al di sotto del salario minimo”, dice stizzita.

La pandemia di Covid-19 e i cambiamenti di stile di vita che ha comportato hanno fatto crollare il suo caffè-ristorante. “Fino al 2020, tutto andava molto bene. Avevo una clientela di anziani che venivano qui a pranzo per rompere la loro solitudine e non dover cucinare. Dopo la crisi di Covid-19, le autorità locali hanno stipulato contratti con aziende che forniscono pasti pronti a prezzi stracciati. Da un lato, isolano i nostri anziani, dall’altro, il mio fatturato è crollato”. La ristoratrice, che ha cinque figli, di cui tre a carico, non ce la fa più, nonostante una gestione rigorosa. “Non ho più dipendenti, non posso permettermi di pagarli.
Francine Morand gestisce sei autoscuole nella regione di Ain e dà lavoro a quindici persone. La concorrenza e l’aumento dei costi l’hanno costretta a ridurre la sua retribuzione del 30% dal 2019. “Lavoro in proprio da trentacinque anni, dalle 8 alle 19 di ogni sabato mattina, e alla fine del mese guadagno tra i 1.500 e i 2.000 euro”, dice la sessantenne. Sono rassegnata al fatto che non ho alcuna speranza di ottenere una retribuzione migliore”. A cinque anni dalla pensione, potrebbe prendere in considerazione l’idea di vendere la sua attività, visto che non è proprietaria dei locali. “Ma in questo settore si vende per una miseria. La clientela non vale nulla e la gente cambia scuola guida come cambia camicia”.

Secondo un’indagine condotta dalla Confederazione delle piccole e medie imprese (Confédération des petites et moyennes entreprises) all’inizio dell’anno, un capo su cinque di una piccolissima impresa (TPE) o di una piccola o media impresa (PME) guadagna meno di 1.400 euro, cioè meno del salario minimo, che al 1° gennaio era di 1.398,69 euro netti. Un piccolo terzo (31%) guadagna tra i 1.400 e i 2.600 euro – il salario medio del settore privato nel 2022, secondo i dati dell’Istituto nazionale francese di statistica e studi economici. Un quarto di loro guadagna tra i 2.600 e i 4.000 euro netti, e un quarto guadagna più di 4.000 euro al mese.
“La gente ha l’idea che quando si è lavoratori autonomi si guadagna molto, ma non è vero”, insiste David Chedoz, un maestro artigiano fotografo che risiede in Borgogna dal 2003 e che “si paga da solo 1.400 euro in un buon mese”. “Quando pensiamo ai manager, pensiamo a quelli della Borsa, non alle piccole imprese. Ma la libertà a volte ha un prezzo elevato.
Una cortina di fumo
Il fenomeno si è aggravato dopo la crisi sanitaria”, spiega Jean-Guilhem Darré, delegato generale del Syndicat des indépendants et des TPE. Ci troviamo in una situazione economica complicata, con i debiti di Covid-19 e Urssaf. Quando un’azienda è in difficoltà, i padroni di imprese molto piccole non hanno molta influenza. Le cose che possono fare sono tre: ridurre i salari, investire o pagare”.

Spesso, per salvaguardare il futuro dell’azienda, è su quest’ultima voce che scelgono di agire sul bilancio. La retribuzione è infatti una delle prime variabili di aggiustamento in caso di problemi”, conferma Philippe Fourquet, presidente dell’associazione 60.000 rebond, che aiuta gli imprenditori che hanno presentato istanza di fallimento. I piccoli imprenditori preferiscono pagare meno se stessi piuttosto che lasciare andare un collaboratore chiave o i propri dipendenti. Pensano che sia un modo per superare un periodo difficile, ma non è mai abbastanza. Quando si rivolgono a noi, l’azienda è già fallita e spesso non vengono pagati per mesi.
A 22 anni, Oscar Landry, giovane imprenditore a capo della start-up Hunel, che ottimizza la gestione delle domande di lavoro per le agenzie di lavoro interinale, denuncia la “cortina di fumo” che si è sviluppata tra una certa idea di imprenditorialità, veicolata in particolare sui social network, e la realtà: “Su LinkedIn, ad esempio, si leggono una quantità incredibile di discorsi sul mettersi in proprio. Quando si inizia, ci si nutre un po’ di questo tipo di argomenti e si ha un’immagine degli imprenditori, in stile Silicon Valley, che ci fa sognare. Ma il sogno può trasformarsi in un incubo. “Conosco parecchi imprenditori che hanno smesso di lavorare perché non riuscivano a guadagnarsi da vivere”, continua Oscar Landry. Lui stesso non guadagna a sufficienza per vivere da quando ha avviato la sua attività nel 2021, ma ha la fortuna di vivere ancora con i suoi genitori. “L’anno scorso, più di uno su due (56%) delle cancellazioni registrate dai tribunali commerciali è stato il risultato di imprenditori che hanno detto: ‘Non ce la faccio più, me ne vado'”, aggiunge Darré.
Molti di questi imprenditori vulnerabili sono negozianti, aziende di moda, tessili e di beni personali. Sono vittime della crisi legata alla Covid-19, del calo dei consumi nei reparti non alimentari legato in particolare all’inflazione e della concorrenza di Internet. I commercianti, che spesso guadagnano poco ma contano sulla vendita delle loro attività o dei loro locali al momento della pensione, sono ora intrappolati da una serie di chiusure nei centri urbani, che stanno facendo crollare il prezzo dei loro beni.