“I loro occhi si sono incontrati su una pista da ballo affollata”, potrebbe essere l’incipit di un romanzo d’amore. Ma ora l’Università di Yale documenta che quell’incrocio di sguardi – in pochi secondi – ha provocato l’accensione di neuroni specializzati in più regioni del cervello di entrambi, incaricati di trarre significato da uno sguardo sociale.

Un nuovo studio dall’Università Yale

Anche se non è romantico come il primo incontro sulla pista da ballo, questo nuovo studio di Yale è stato in grado di tracciare questa risposta neuronale sorprendentemente diffusa in più aree cerebrali quando gli occhi di due individui si incontrano e si verifica un’interazione sociale di sguardo. Lo riferiscono i ricercatori il 10 maggio sulla rivista Neuron.

«Ci sono forti e robusti segnali nel cervello che sono la firma di uno sguardo sociale interattivo», ha dichiarato Steve Chang, professore associato di psicologia e neuroscienze a Yale, membro del Wu-Tsai Institute e del Kavli Institute for Neuroscience e autore senior dello studio.

Il significato dallo sguardo tra due persone è documentato

Il fenomeno di estrarre il significato dallo sguardo tra due persone è stato documentato nell’arte e nella letteratura per millenni, ma gli scienziati hanno avuto difficoltà a scoprire come il cervello compia un’impresa così sottile. Hanno studiato a fondo la neurobiologia della percezione sociale, di solito sottoponendo a scansioni cerebrali individui a cui vengono presentate specifiche immagini statiche, come volti arrabbiati o felici o sguardi diretti o distolti. Tuttavia, le interazioni di due menti individuali che estraggono dinamicamente e reciprocamente informazioni dagli occhi dell’altro sono difficili da affrontare.

Il laboratorio di Chang ha superato questo ostacolo monitorando l’attività cerebrale delle scimmie e seguendo contemporaneamente le posizioni degli occhi di due animali. In questo modo è stato possibile registrare una vasta gamma di neuroni mentre gli animali si guardavano spontaneamente.

«Le scimmie erano spontaneamente impegnate in interazioni sociali mentre noi esaminavamo l’accensione dei neuroni», ha detto Chang. “È importante notare che non imponevamo alcun compito, quindi spettava a loro decidere come e quando interagire”.

I ricercatori hanno scoperto che, durante il contatto visivo reciproco, specifici gruppi di neuroni socialmente sintonizzati si attivavano in più regioni cerebrali in momenti diversi. Per esempio, un gruppo di neuroni si attivava quando un individuo iniziava il contatto visivo reciproco, ma non quando seguiva lo sguardo dell’altro. Un’altra serie di neuroni era attiva quando le scimmie stavano decidendo se completare il contatto visivo reciproco iniziato dall’altro. È interessante notare che quando si fissava lo sguardo su un altro individuo alcuni neuroni segnavano la distanza relativa agli occhi dell’altro, ma quando si riceveva lo sguardo un’altra serie di neuroni segnalava la vicinanza dell’altro individuo.

Le regioni cerebrali in cui avveniva l’attivazione neuronale hanno fornito indicazioni su come il cervello valuta il significato dello sguardo. Sorprendentemente, una parte della rete attivata durante l’interazione sociale con lo sguardo comprendeva la corteccia prefrontale, sede dell’apprendimento e del processo decisionale di ordine superiore, nonché l’amigdala, il centro delle emozioni e della valutazione.

“Più regioni all’interno della corteccia prefrontale, oltre all’amigdala, sono reclutate per calcolare aspetti selettivi dello sguardo sociale interattivo, suggerendo l’importanza di un ruolo più contemplativo durante l’interazione con lo sguardo sociale”, ha detto Chang.

Queste aree della rete prefrontale-amigdala attivate durante l’elaborazione dell’interazione sociale dello sguardo sono note per essere disturbate anche in caso di condizioni sociali atipiche, come l’autismo. Questo dimostra la loro importanza nel raggiungimento di sentimenti di connessione sociale, ha detto. L’interazione con lo sguardo sociale ha probabilmente un ruolo critico nella formazione della connessione sociale, ha aggiunto, e le reti prefrontali e dell’amigdala potrebbero renderla possibile.

«Il fatto che i neuroni interattivi dello sguardo sociale siano ampiamente presenti nel cervello dimostra l’importanza etologica dell’interazione sociale», ha detto Chang. Siqi Fan e Olga Dal Monte di Yale sono coautori dello studio.